Lo que necesita saber sobre minerales estratégicos

La necesidad de utilizar nuevas materias primas estratégicas, metales de aplicación de alta tecnología (metales de alta tecnología), para el desarrollo de componentes en diferentes campos como la electrónica de consumo («smartphones», computadoras y «laptops», televisores, etc.), sistemas de defensa y tecnologías militares avanzadas, paneles solares, baterías para coches eléctricos, impresoras 3D, turbinas eólicas, dispositivos de almacenamiento de electricidad, etc .; generó la necesidad de reorientar la extracción minera hacia nuevas materias primas.

materias primas estratégicas

ILUSTRACIÓN I. MATERIAS PRIMAS PARA ALTA TECNOLOGÍA. FUENTE: ANONYMOUS

Entre los recursos minerales que se han convertido en estratégicos y de alta demanda, destacamos el cobalto, níquel, magnesio, litio y grafito, las “tierras raras”.

Las principales tecnologías emergentes que requieren materias primas críticas son óxido de estaño, antimonio y microcondensadores (antimonio), baterías de iones de litio y combustibles sintéticos (cobalto), módulos fotovoltaicos de capa fina, circuitos integrados y diodos emisores de luz blanca (galio), ópticas. tecnologías ópticas de fibra e infrarrojos (germanio), pantallas y módulos fotovoltaicos de película fina (indio), pilas de combustible y catalizadores (platino –PGM–), catalizadores y desalación de agua de mar (paladio –PGM–), microcondensadores y aleaciones de hierro (niobio) , imanes permanentes y tecnología láser (neodimio – tierras raras -) y microcondensadores y tecnología médica (tantalio).

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ILUSTRACIÓN II. CONCENTRACIÓN DE LA PRODUCCIÓN DE MATERIAS PRIMAS FUNDAMENTALES.
FUENTE: MEMO 10/263.

Para tener un orden de magnitud, una computadora portátil («computadora portátil») lleva aproximadamente entre 30 y 65 gramos de cobalto, 2,40 gramos de «tierras raras», 1,7 gramos de tantalio, 0,54 gramos de oro y plata, 0,05 gramos de elementos del grupo del platino. y aproximadamente 0,04 gramos de indio, galio y germanio.

Entre los diversos minerales estratégicos, actualmente podemos destacar:

  • Cobalto: Se convirtió en un producto estrella y muy codiciado por los inversores, que ahorran grandes cantidades de cobalto debido a la necesidad de este material por parte de las grandes empresas tecnológicas. El cobalto se utilizaba principalmente hasta hace unos años con fines puramente estéticos y ornamentales, siendo utilizado como pigmento para teñir cerámicas de azul oscuro; así como para proteger las joyas o bisutería de la corrosión recubriéndolas con cobalto galvanizado. Asimismo, se ha utilizado tradicionalmente como elemento básico para la fabricación de materiales de aleación resistentes (aleaciones de acero), siendo un material muy utilizado en la fabricación de turbinas de aviones debido a su alta dureza. Sin embargo, hoy en día está presente en casi todos los dispositivos tecnológicos nacionales (“smartphones”, computadoras, etc.), así como en las baterías de los vehículos eléctricos e “híbridos”; convirtiéndolo en un metal imprescindible para alargar la vida útil de las baterías de iones de litio, por lo que la autonomía de los vehículos eléctricos dependerá de su uso. El cobalto ha sido tradicionalmente un metal secundario, que se encuentra en las minas donde se extrae cobre o níquel. Hoy podemos decir que este metal se volvió estratégico en tan solo 2 años, se perfila como el “aceite nuevo”.

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ILUSTRACIÓN III. COBALT PUR. FUENTE: ANONYMOUS

La razón es que el cobalto tiene la cualidad de mejorar las propiedades de otros metales como el litio, que se ha convertido en el componente más utilizado en las baterías, aumentando la autonomía de tus baterías.

  • Litio: Es el elemento básico de baterías para teléfonos inteligentes, tabletas, computadoras y en baterías para vehículos eléctricos e “híbridos”; También se utiliza en otros sectores, como en la producción de lubricantes, vidrio, cerámica, acondicionadores de aire, cementos, colas, industria farmacéutica, armas nucleares, etc. Durante décadas, este metal fue utilizado principalmente por la industria de la cerámica y el vidrio, con fines médicos e incluso para la fabricación de fuegos artificiales. Precisamente, el “boom” del mercado de vehículos eléctricos desencadenó la demanda y el precio de este metal, ya que es la materia prima que se utiliza en las baterías que alimentan a estos coches. Según “Goldan Sachs”, la demanda de este metal en 2.025 será 11 veces mayor que ahora, alcanzando las 300.000 toneladas. Los pronósticos dicen que los suministros de petróleo podrían agotarse en 40-50 años y el litio aparece como uno de sus reemplazos; por eso «Goldan Sachs» llama al litio «gasolina nueva».

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ILUSTRACIÓN IV. LITIO. FUENTE: ANONYMOUS

Cabe señalar que aproximadamente del 60 al 80% de las reservas conocidas de litio del planeta, según la fuente consultada, se concentran en lo que se denomina «triángulo de litio«; que está formado por»Salar de Uyuni«(Bolivia), el»Salar de Atacama«(Chile), el»sal de hombre muerto«(Argentina).

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ILUSTRACIÓN V. TRIÁNGULO DE «LITIO» (ARGENTINA, CHILE Y BOLIVIA).
FUENTE: ANONYMOUS

tierra extraña: Son una colección de los principales elementos químicos metálicos que se utilizan para fabricar productos sofisticados y de alta tecnología como turbinas eólicas, coches eléctricos, aleaciones, armas de precisión, tecnología militar, electrónica de consumo como televisión, iPod, «iphone» y medicina nuclear. como dispositivos de resonancia magnética.

Son metales blandos de color gris, brillo intenso y óxidos, son los 15 elementos clasificados como lantánidos en la tabla periódica de elementos más los metales de transición «escandio» e «itrio». Los más conocidos de estos factores son: samario, terbio, erbio, cerio, lantano, europio o neodimio.

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ILUSTRACIÓN VI. ELEMENTOS DE «TIERRA RARA». FUENTE: EL PAÍS

Las “tierras raras” son fundamentales para el desarrollo de energías más limpias, como los vehículos eléctricos y los aerogeneradores; Sin embargo, la extracción de estos materiales es un proceso muy contaminante, ya que implica el procesamiento de grandes cantidades de material para obtener una pequeña cantidad de estos metales.

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ILUSTRACIÓN VII. PRODUCCIÓN DE TIERRA RARA EN 2014 EN TONELADAS MÉTRICAS.
FUENTE: EL PAÍS

La extracción de «tierras raras» provoca altos niveles de contaminación ambiental al eliminar los materiales radiactivos producidos como el torio y el uranio; dañando los suelos circundantes, impidiéndolos para la producción agrícola y animal, que es un gran impacto sociall en comunidades cercanas a minas.

Durante la exploración y procesamiento de estos metales se generan grandes cantidades de desechos (tóxicos, radiactivos, gas y polvo).

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ILUSTRACIÓN VII. RESIDUOS GENERADOS POR «TIERRA RARA». FUENTE: EL PAÍS

Para obtener un orden de magnitud, la obtención de una tonelada de “tierras raras” genera aproximadamente 9.000 y 12.000 metros cúbicos de gas, rico en polvo concentrado; compuesto por ácido sulfúrico, dióxido de azufre y ácido fluorhídrico, alrededor de una tonelada de residuos radiactivos y más de 75.000 litros de agua acidificada.

Autor: José Ramón Noguera. Maestro de Máster en MBA en Administración de Empresas y Gestión de Proyectos de Ingeniería y Construcción por EADIC.

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